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La compañía detrás de los brazos robóticos que nos ayudan a explorar Marte.

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A pesar de los mejores esfuerzos, todavía estamos a décadas, si no a generaciones, de vivir y trabajar fuera del planeta con regularidad, ya sea en anillos habitacionales de LEO, bases de la luna o en la superficie marciana. Hasta que los humanos puedan colonizar el espacio nosotros mismos, debemos confiar en orbitales robóticos, módulos de aterrizaje y rovers para interactuar físicamente con la galaxia que nos rodea. Como Lucy Condakchian, Gerente General de Robótica en Maxar, señaló a una audiencia reunida en TechCrunch Sessions el martes, tocar las estrellas todavía no es tarea fácil.

Maxar Technologies sabe una o dos cosas sobre la construcción de sistemas basados ​​en el espacio. La compañía ha estado desarrollando y desplegando tecnología satelital desde 1969. Ha construido brazos robóticos para la NASA desde la era Apollo, así como para clientes comerciales, más de 75 en total. De hecho, los cinco brazos robóticos actualmente en la superficie de Marte fueron construidos por Maxar.

«Absolutamente lo llamaría una asociación de colaboración», dijo Condakchian a Engadget. «A lo largo de los años, a medida que la NASA ha cambiado, cuáles son sus actividades, qué les ha pedido nuestra administración que hagamos, simplemente nos doblegamos».

El sexto brazo con destino a Marte de la compañía, denominado Conjunto de Manejo de Muestras (SHA), estará a bordo del Mars 2020 Rover. Esta misión es parte del Programa de Exploración de Marte más grande de la NASA y está programado para lanzarse en julio.

Una vez que esté seguro en el Planeta Rojo, el SHA perforará la tierra marciana para recolectar muestras de tierra y núcleos de rocas de las fuentes más interesantes que pueda encontrar, luego los guardará en un escondite seguro en la superficie del planeta. La esperanza es que una futura misión pueda recolectar las muestras y devolverlas a la Tierra para su estudio.

«Se construye sobre la herencia», dijo Condakchian a la audiencia de las Sesiones, señalando que el primer brazo que llegó a la superficie marciana tenía apenas un metro de largo con «cinco grados de libertad y cinco articulaciones que realmente se movieron». Pero en el transcurso de numerosas iteraciones, el último brazo cuenta con el doble de esa longitud con siete articulaciones y siete grados de libertad.

La compañía también está trabajando en un brazo de muestreo, llamado convenientemente Adquisición de muestras, filtrado de morfología y sondeo del regolito lunar o SAMPLR, como parte de la misión 2024 Artemis a la luna. La pieza de hardware espacial de $ 5 millones será el primer brazo robótico desplegado en la luna en 50 años, donde tamizará a través de capas de polvo para determinar «las propiedades geotécnicas del regolito lunar».

Maxar incluso está mirando más allá de las superficies planetarias y actualmente está desarrollando armas para usar en órbita para dar servicio y reparar satélites antiguos, como el SPIDER para el programa Restore-L de la NASA . Sin embargo, ese entorno ofrece su propio conjunto único de desafíos en comparación con la operación en el planeta.

En la Tierra, «sabes dónde vas a colocar ese brazo robótico, sabes qué [condiciones] encontrarás … y también puedes ir a repararlo», dijo Condakchian. «Nuestros brazos robóticos, una vez que están en el espacio, terminamos. Si es de misión crítica, no puede fallar. Tiene que sobrevivir». Y en el espacio, continuó, «Tienes que lidiar con la radiación. Tienes cambios de temperatura, tienes materiales que no puedes usar».

Como tal, cada brazo está construido en gran medida para los requisitos específicos de la misión, aunque se produce cierta superposición entre los diseños de misiones individuales. «No queremos reinventar la rueda cada vez, ¿verdad?» Condakchian explicó. «Definitivamente, hay elementos sobre los que construimos y hemos aprendido que este tipo de diseño de actuador funciona bien para este tipo de aplicación que le brinda este tipo de salida, etc. La mayoría de nuestros clientes gubernamentales realmente quieren mucho más a medida soluciones «.

Los avances recientes en la impresión 3D están ayudando a adaptar esas soluciones más fácilmente y con un mayor grado de precisión que las técnicas de fabricación sustractivas convencionales. Condakchian señala que los problemas relacionados con los componentes de mecanizado en torno a las tolerancias exactas que requieren las naves espaciales modernas se niegan con piezas impresas en 3D. Además, «algunas partes serán realmente más ligeras porque sus rutas de carga dentro de los componentes de ese brazo robótico», dijo. «No necesita pensar en cómo mecanizar esto con un bloque de aluminio o titanio».

Las mejoras en los sistemas de IA también están mejorando el rendimiento de estos brazos, proporcionándoles un mayor grado de autonomía. Sin embargo, esa capacidad ampliada debe equilibrarse cuidadosamente con la inversión masiva requerida. «Es un equilibrio de agregar esa nueva capacidad y tecnología sin afectar la integridad o aumentar el riesgo de la misión», dijo Condakchian a la audiencia de Sessions.

Actualmente, la NASA retiene la supervisión humana en el circuito, en la que si el vehículo detecta una anomalía en el entorno o sus acciones, puede ingresar a un Modo seguro y volver a llamar por teléfono al control de la misión para obtener aclaraciones e instrucciones adicionales. El problema es que la señal tarda 13 minutos en llegar de Marte a la Tierra más otros 13 minutos de regreso más el tiempo que le tome a los ataúdes de la NASA determinar el mejor curso de acción. Es un proceso lento, pero aún mejor que destruir un equipo multimillonario porque la IA a bordo se desconcertó.

Maxar también está estudiando la transmisión inalámbrica de energía como una posible medida de ahorro de peso. «Tratar de enviar energía por todo el brazo robótico para obtener retroalimentación de video, es una masa extra y un consumo de energía adicional», dijo Condakchian. «Ese es un factor limitante».

Y aunque solo dos de los cinco brazos robóticos en Marte están actualmente operativos, explicó Condakchian, los inoperables de los rovers Spirit y Opportunity, así como el módulo de aterrizaje Phoenix, en realidad son lo suficientemente resistentes como para volver a estar en línea y volver a funcionar si estuviéramos de alguna manera capaz de limpiar el polvo marciano que ha apelmazado sus paneles solares. Si tan solo tuvieran un brazo extra equipado con una escobilla de goma.

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